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¿Qué tan probable es que un huracán como Irma impacte a Colombia?

 

Estos días me han hecho la pregunta anterior y quiero aprovechar la coyuntura para tratar este tema.

La extensión territorial colombiana, de acuerdo a la Comisión Colombiana de Océano (CCO), se divide en un 55.14% terrestre, 28.46% marino en el Mar Caribe y 16.40% marino en el océano Pacífico. Es decir, nuestro país es 44.86% mar territorial. Posee una línea de costa de 1.600 km en el Caribe y 1.589 km en el Pacifico. La costa Pacífica colombiana no sufre de impactos directos, ni indirectos de huracanes y su principal amenaza son los tsunamis, así que el mar territorial Caribe es la zona donde se desarrollarían estos fenómenos.

Fig. 1 Mar territorial colombiano (fuente: Comisión colombiana del océano-CCO).

El Caribe colombiano tiene más de 600.000 km2 de extensión e incluyen una serie de Islas y cayos que pueden observarse en la Fig.1, así que las zonas probables de impactos de huracanes se reducen a zonas costeras continentales de los Departamentos de Guajira, Magdalena, Atlántico, Bolívar, Sucre, Córdoba, Antioquia y Chocó y todas las Islas y cayos del territorio nacional.

Desde 1854 se tienen los registros del paso de tormentas y huracanes en océano Atlántico, y basados en ese registro dividimos al Caribe el cuatro zonas respecto a la frecuencia y potencial impacto de las tormentas, considerando importantes aquellos huracanes cuyo centro esté a menos de 150 km de la zona de interés (Wornon, 2004). Este trabajo salió publicado en  Ortiz J.C. (2012). Exposure of the Colombian Caribbean Coast, including San Andrés Island, to Tropical Storms and Hurricanes, 1900–2010. Nat Hazards (2012) 61:815-827 y se puede ver en la Fig. 2.

Fig. 2.  Zonas de mayor frecuencia de huracanes en el Caribe colombiano (fuente: modificado de Ortiz J.C. (2012). Exposure of the Colombian Caribbean Coast, including San Andrés Island, to Tropical Storms and Hurricanes, 1900–2010. Nat Hazards (2012) 61:815-827).

Las conclusiones más importantes las podemos resumir en lo siguiente:

  1. La zona más probable que un huracán importante impacte de manera directa en Colombia, son las Islas de San Andrés, Providencia y Santa Catalina. Al menos un huracán importante afecta el Archipiélago cada diez años y el más devastador fue el huracán Joan en 1988.
  2. En el continente, la mayoría de los huracanes vienen del este y se dirigen hacia el noroeste; así que la zona costera de la Guajira está en segundo lugar, donde Matthew causó la mayor afectación en 2016.
  3. En tercer lugar está las zonas costeras caribeñas que incluye Santa Marta, Barranquilla y Cartagena, donde la afectación ha sido más indirecta (lo que llamamos coletazos).
  4. Es muy poco probable que las costas de Sucre, Córdoba, Antioquia y Chocó se vean afectados.

El peligro para las principales ciudades de la zona central del Caribe (es decir Sta. Marta, Barranquilla y Cartagena) es que un huracán se forme en el Caribe y tenga una dirección contraria a lo habitual, es decir de oeste a este. Un escenario con esta característica sería muy significativo, ya que los vientos más fuertes, marejada y oleaje extremo impactarían la costa ‘de frente’. Resulta que si hubo uno en 1999 llamado Lenny, que para fortuna nuestra se mantuvo al norte de la línea de costa (Fig. 3).

Fig. 3.  Trayectoria huracán Lenny de oeste a este (fuente: Ortiz J.C. (2009). Application of a Parametric Wind Model and a Spectral Swell Model for the Study of Maximum Swell Generated by Hurricane Lenny on the Colombian Caribbean Coast in 1999. Boletín Científico, CIOH, No. 27:29-36).

La vez que, Barranquilla, Santa Marta y Cartagena, han estado ‘más cerca’ de un huracán fue en octubre de 1988 cuando el huracán Joan (o Juana) hacía tránsito por el Caribe colombiano y de hecho en ese momento era una tormenta tropical, ni siquiera era cat1 lo podemos observar en la Fig. 5. El Heraldo en su página principal el 21 de octubre de hace casi 29 años lo reseñaba (Fig. 6).

Fig. 5. Imagen de satélite GOES 13 (Ortiz J.C. (2012). Exposure of the Colombian Caribbean Coast, including San Andrés Island, to Tropical Storms and Hurricanes, 1900–2010. Nat Hazards (2012) 61:815-827).

Fig. 6. Página principal Periódico El Heraldo del 21 de octubre de 1988. Archivo histórico.

La geografía de la línea de costa, no es horizontal y casi todos los huracanes transitan paralelos y nosotros quedamos en una 'zona de sombra; la Guajira está más expuesta (como expresa el vallenato de la autoría de Rafael Manjarrez, Benditos versos, que cantan los Betos del Vallenato) y la física (La fuerza de Coriolis, hace que la mayoría de los huracanes se ‘tuerzan’ a derecha en el HN y por esto toman al noroeste) están a favor de la costa continental colombiana ante el impacto directo. Pero en el caso de las islas de San Andrés, Providencia y Santa Catalina la realidad es totalmente diferente.

¿Cómo esto podría cambiar por el aumento sostenido de la temperatura superficial del mar y cuáles serían los escenarios futuros para nosotros? Es una pregunta que no tiene una respuesta (aún), pero al menos estamos frente a lo que ya varios científicos han publicado: ante un inminente calentamiento del mar, esperaríamos huracanes cat 4 y cat 5 más frecuentes en el océano Atlántico y Mar Caribe.

En el GEO4 seguiremos investigando.

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