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¿Es la biología la ciencia del siglo XXI?

Si dice que la matemática es la madre de todas las ciencias. Yo diría que, hoy día, es la madre de la física, la abuela de la química y la bisabuela de la biología. En la historia del universo y la naturaleza, de la humanidad y del pensamiento científico, primero fue el número y la forma; luego el espacio-tiempo y el movimiento; le siguen la combinación de partículas subatómicas, las reacciones y transformaciones de la materia; y a continuación la vida y sus múltiples manifestaciones.

 

Desde los griegos, con Aristóteles como uno de los más influyentes en el desarrollo del pensamiento científico, hasta mediados del siglo XVI las matemáticas fueron la esencia pura de la ciencia. De hecho, en la actualidad escucha uno decir con mucha frecuencia que estamos influidos por el pensamiento aristotélico. Pasada la mitad del siglo XVII, con Newton y su lucha con Robert Hooke por la autoría de la “teoría de la luz”, hasta finales del siglo XVIII la reina del espacio fue la física. Desde inicios del siglo XIX, con la teoría atómica de John Dalton, hasta mediados del siglo XX, con la evidencia contundente de la bomba atómica, la supremacía le correspondió a la química. Por supuesto, desde la historia misma de la humanidad hasta nuestros días, las ciencias se nutren unas a otras y se complementan en una dinámica de interdisciplinariedad. Así que tal separación temporal no lo es tanto.

 

Ahora bien, desde mediados del siglo XX cuando físicos, químicos y biólogos deciden unir esfuerzos para descifrar los secretos de la vida empieza todo un desarrollo de la biología como ciencia. Es más, se dice que el paso de la historia natural (contemplativa y descriptiva) a la biología como ciencia se da cuando se incorpora a la estadística para el análisis de datos experimentales y la validación de las hipótesis propuestas sobre problemas biológicos. Un ejemplo, la dilucidación de la estructura del DNA, la famosa doble hélice o modelo de Watson y Crick, fue una contribución de James Watson (zoólogo), Francis Crick (físico), Maurice Wilkins (físico) y Rosalind Franklin (química), entre otros científicos.

 

Desde el descubrimiento de la estructura del ADN, el desarrollo de las ciencias biológicas, en particular de la biología celular y molecular, ha sido un proceso vertiginoso y toda una carrera por descifrar los secretos de la vida. Hoy día hablamos mucho de la clonación, células madres, reproducción asistida, medicina molecular, terapia génica, alimentos transgénicos y vida sintética. Sobre la clonación, aunque los primeros experimentos de clonación animal se hicieron en la tercera década del siglo XX, con la obtención de clones de anfibios a partir de la separación de células de embriones, realizados por el zoólogo alemán Hans Spemann utilizando un pelo de su propia cabellera, el mayor logro en esta línea de investigación se da en 1996 con la clonación de la oveja Dolly por un grupo de científicos, liderados por Ian Wilmut y Keith Campbell del Instituto Roslin de Edimburgo.

 

Para terminar, esta frase de Craig Venter, uno de los padres del proyecto genoma humano de la vida sintética, que fue tomada del libro “El mundo es un pañuelo” de Bartolo Luque Serrano, fue la que dio origen a la reflexión de esta entrada: “El siglo XX fue el siglo del átomo. El siglo XXI será el siglo del gen. La cara serán avances en medicina y en salud sin precedentes. Y la cruz: nuevas armas biológicas que nunca imaginó la humanidad”.

 

Luque Serrano B. (2009). El mundo es un pañuelo. Editorial Universidad de Valencia, Valencia, España.

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