La palma africana: fuente alternativa de energía eléctrica
Publicado en: jue, 01 sep 2011 11:13:00 -0500
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Un grupo de investigadores de la Universidad el Norte y la Universidad Pontificia Bolivariana de Montería (UPB) se encuentra en proceso de investigación y montaje de una planta para el aprovechamiento de fuentes alternativas de energía. 

Tanto los residuos agrícolas y forestales, como la palma africana, son considerados problemas ambientales en muchas partes de Colombia. Sin embargo, en ellos reside el potencial necesario para convertirse en fuentes alternativas de energía, limpias y renovables. 

El proyecto "Caracterización del proceso de Gasificación teórico-experimental de los residuos de la palma africana en lecho fijo" liderado por Jorge Mario Mendoza, estudiante doctoral de Mecánica de la Universidad del Norte y Antonio Bula, Ph.D. y tutor del proyecto, tiene como objetivo maximizar el uso de energías alternativas como una opción para el cuidado del medio ambiente, y una importante fuente de energía eléctrica para poblaciones rurales no interconectadas. 

La investigación llevada a cabo por la Universidad del Norte y la Universidad Pontifica Bolivariana de Montería (UPB), tiene como propósito diseñar y construir una planta piloto que permita el proceso de gasificación de la biomasa. 

Este proceso termoquímico consiste en transformar los desechos orgánicos (biomasa) como los residuos de la extracción del aceite de palma africana, en un gas combustible que puede proveer energía eléctrica. La planta tiene capacidad para generar 11 kilovatios eléctricos de 20 kg por hora de biomasa. 

La obtención del aceite de la palma africana produce una biomasa residual, que dentro de la planta es llevada a un gasificador. Tras pasar aire se produce un proceso de combustión que devolatiliza la biomasa produciendo un gas pobre, que es pasado por filtros para ser descontaminado de sustancias como el alquitrán. En la cámara de combustión, este gas pobre se quema y acoplado al motor de combustión se produce energía eléctrica. 

El objetivo principal de este proyecto es de índole social. Una tecnología aplicada al aprovechamiento de recursos que se encuentran primordialmente en áreas rurales no interconectadas a una red eléctrica. 

"Estamos mirando la gasificación, pero hacia la parte de generación de energía eléctrica, y cómo esa generación de energía eléctrica la puedo llevar yo a zonas no interconectadas. Buscamos ser capaces de hacer rediseños, construir y poner en funcionamiento este tipo de energías limpias y con residuos potencialmente utilizables en cualquier parte del país" menciona el ingeniero Mendoza. 

Los investigadores llevan alrededor de 11 años trabajando con biocombustibles. "A medida que se han ido modificando la percepción de la sociedad, nos hemos movido en la forma de obtención de los mismos", explica el profesor Bula sobre el tiempo dedicado al proyecto. "Empezamos con biodiesel de aceite de palma, pasamos por biodiesel de higuerilla, ahora nos movemos hacía la obtención de combustibles gaseosos y con potencial de obtención de líquidos a partir de la gasificación de la biomasa. 

Las ventajas en el cuidado del medio ambiente tampoco son pocas. Este tipo de mecanismos produce un menor impacto ambiental, ya que se trata del aprovechamiento de energías que ayudarían al ahorro de combustible. Principalmente, el proyecto ha utilizado aceite de palma africana, sin embargo, se pretende investigar y realizar los rediseños necesarios para aprovechar cualquier tipo de residuo agrícola o forestal. 

Uso Racional de la Energía y el Medio Ambiente (UREMA) y Optimización de Procesos y Uso Racional de la Energía y Biomasa (OPUREB), de Uninorte y la UPB respectivamente son los grupos de investigación a cargo de este proyecto financiado por Colciencias, el Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural. 

Por: Diana Polo Ospino, Grupo Prensa 

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